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Cuando escucho la palabra combo recuerdo mis viajes a América Latina, cuando escuchaba la propaganda de una cadena de comida rápida con insólitas ofertas para atraer a los comensales. Algunas veces era pagar una hamburguesa y llevarte dos, o comprar medio pollo y llevarte uno entero, otros te regalaban la bebida y hasta la cerveza, el objetivo era conseguir consumidores y para tal fin ofrecían todo. Recuerdo también haber bailado al ritmo de la orquesta El Gran Combo de Puerto Rico. En todo caso son asociaciones no dramáticas, por el contrario, alegres.

Sin embargo, para los productores de café y sus organizaciones la palabra “Combo” no es sinónimo de alegría ni risas, nada agradable, en vista del nivel de los precios del mercado, la palabra combo es sinónimo de abuso, del uso de la fuerza del uno hacia el otro, a los productores les sacan hasta la ultimas gotas de lágrimas sudor y sangre. Durante mi último viaje a Perú la palabra “Combo” era una fiel compañera de viaje. Todas las organizaciones que visitamos se quejaron de la existencia de estas prácticas comerciales. Nosotros ya habíamos escuchado de estas prácticas, no son nuevas, sin embargo, la dimensión de las quejas con nombres y apellidos nos sorprendió.

Los precios del café en la bolsa están a un nivel bastante bajo. Todos los analistas indican el exceso de oferta como uno de los orígenes de estos precios y hasta la fecha no hay indicios de que esta situación se revierta de tal manera que se pueda llevar una vida digna a través del cultivo del café. En el Perú la cosecha se acerca a su fin, sin embargo, hay muchas cooperativas que aún no han podido colocar el 100 % de su producción en el mercado, para algunas organizaciones de productores cerca del 30 % de la producción todavía no ha encontrado compradores. Esta situación pone a las cooperativas en una posición bastante débil en el mercado, en la medida en que tienen que vender lo cual es aprovechado por los importadores. Como lo dije líneas arriba y en honor a la verdad, no es la primera vez que escucho de este sistema, no es nuevo, se ha practicado y las cooperativas lo han aceptado, sin embargo, la dimensión no era tan dramática como en estos momentos. A raíz de precios bajos desde hace años el uso de esta práctica se ha vuelto una normalidad que al final amenaza la sobrevivencia de las organizaciones productoras de café.

Nos tomamos el tiempo necesario para que nos expliquen cómo funciona el sistema y como trabajan los “Combo Trader”, así como también el efecto poco positivo de los micro lotes. Las siguientes líneas son una descripción del sistema “Combo”: Un importador X contacta a una cooperativa cafetalera, todo es realizado en forma verbal, no hay documentos, ni correos electrónicos de por medio, así se evita las evidencias que podrían poner en aprietos a los combo traders. Entonces el importador X le ofrece a la cooperativa la compra de un lote de café de 17.250 kg bajo condiciones FTO (Fair Trade Organic). El precio mínimo para el café FTO es de 190US$/100lb. El precio de la bolsa de NY está en 98US$/100lb. Actualmente no es fácil vender café FTO en el mercado, por lo tanto, es un respiro para las cooperativas encontrar clientes que deseen este tipo de certificación.

Sin embargo, ese importador X comprara un lote de café FTO únicamente si la cooperativa está dispuesta a vender más lotes a un precio por debajo del precio de la bolsa y de ser posible con las certificaciones correspondientes. Todo eso es un paquete de venta que no está fijado en ningún contrato. La cooperativa no tiene la posibilidad de vender únicamente FTO a precio de bolsa, es un paquete de todo o nada.

Un acuerdo verbal así, termina en una serie de contratos paralelos diferentes, se puede firmar un contrato bajo las condiciones de FTO si es que paralelamente se cierra un contrato a precio de bolsa y por varios contenedores. El negocio para el importador es poder tener un precio promedio que le permita ofrecer café oro FTO a los tostadores a bajo precio: Es una de las formas por las cuales encontramos en los supermercados cafés de comercio justo orgánico a precios cómodos.

El gerente de una cooperativa de Perú nos contaba que hace aproximadamente 5 semanas tuvo que cerrar un Combo-contrato: 1 lote a condiciones FTO bajo la condición de vender paralelamente 3 contenedores café oro con certificación orgánica a precio de bolsa (o sea, sin el premio orgánico). Parto del supuesto que ese café se venderá a los tostadores como orgánico con el correspondiente premio. Otro gerente nos contó que un importador lo llamó para ofrecerle la compra de un lote a precio FTO y dos lotes con certificación UTZ, pero sin premio, el precio de la bolsa estaba en ese entonces a 97US$/100lb. Otro nos informó que hace poco tuvo que vender un lote bajo condiciones FTO y 3 lotes precio de bolsa con un castigo de -5US$/100lb.

 Las cooperativas aceptan estos negocios para poder vender la cosecha y por lo menos cubrir los costos operativos, el productor recibe menos por su café, estas cooperativas no crecen económicamente, muchas veces la situación merma la subsistencia de las organizaciones. Estas prácticas son conocidas, no son nuevas, pero nadie dice nada. Y donde no hay queja no hay delito. Cuando les preguntamos a las organizaciones porque no se quejan, nos expresan el temor de represalias comerciales por parte de los importadores. En un mercado con bajos precios, es muy fácil ser reemplazable. Estoy convencido de que las cooperativas deben de optar por otros procesos de internacionalización que permitan el acceso directo al mercado y que reduzca el poder de los facilitadores o importadores, hay ejemplos como Venda Su Café/Trade Your Coffee. No es suficiente exportar, hay que estar aquí en el mercado. Es difícil, a largo plazo es la única solución.

Combo Trade