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¿Porqué encalar los suelos cafetaleros?

La mayor parte de los suelos del trópico donde se cultiva café son ácidos debido al efecto del aluminio (Al), el cual se encuentra libre en la solución del suelo y debe ser neutralizado mediante la aplicación de enmiendas calcáreas. Otra fuente importante de acidificación del suelo son los fertilizantes nitrogenados, los cuales forman parte de casi todos los programas de fertilización del cafeto y contribuyen a aumentar la acidez del suelo.

Efecto de la acidez en el suelo

La acidez afecta las características químicas del suelo en cuanto a la disponibilidad de elementos esenciales para el cafeto como calcio (Ca), potasio (K), magnesio (Mg) y fósforo (P), y a la vez favorece la solubilidad en exceso de elementos como aluminio que llega a resultar tóxico para las plantas. La acidez que proviene principalmente del aluminio se conoce también como acidez intercambiable.

Ventajas del encalado

El encalado promueve la neutralización del aluminio tóxico, adiciona calcio y magnesio necesario para las plantas, mejora el aprovechamiento de la fertilización química a través del aumento del pH, aumenta la actividad microbiana del suelo, acelera la descomposición de la materia orgánica que libera los nutrientes y aumenta la capacidad de intercambio de cationes.

Materiales para encalado

Los materiales más utilizados para encalado de suelos cafetaleros, son la cal calcítica (CaCO3) y la cal dolomítica (CaMgCO3). La calcita son carbonatos de calcio que se obtienen a partir de roca calcárea, tiene el inconveniente de que es un material bastante insoluble, por lo que su efectividad depende mucho de su preparación mediante una muy buena molienda.

La cal dolomítica son carbonatos de calcio y magnesio (CaMgCO3), que además de calcio tiene un buen contenido de magnesio, por lo que resulta muy conveniente para su aplicación en los suelos que tienen contenidos bajos de calcio y magnesio.

Otra fuente de encalado es el yeso agrícola o sulfato de calcio deshidratado (CaSO4) que proviene de rocas evaporitas sedimentarias. Aunque se ha demostrado que el yeso no neutraliza totalmente la acidez, si es capaz de precipitar aluminio hacia capas más profundas del suelo

Neutralización de la acidez del suelo con materiales de encalado

La acción correctiva de la acidez del suelo no se debe al calcio o al magnesio, sino a la base química (CO3-2) contenida en el producto a la cual están ligados estos elementos, los cuales como resultado de la disolución de los materiales de encalado, quedan disponibles como nutrientes para los cafetos.

El efecto de la cal a través de los carbonatos se limita al lugar de aplicación del producto, esto significa que la colocación superficial de la cal no tiene efecto en capas inferiores del suelo debido a que este material no migra a través del perfil sino que luego de reaccionar en presencia de agua, se disipa como CO2 en el sitio de aplicación.

Una alternativa interesante para llevar a cabo un encalado aún más efectivo para neutralización de la acidez en las capas del suelo adyacentes al sistema radical de los cafetos; sería la aplicación conjunta de cal (carbonato de calcio) y de yeso (sulfato de calcio). 

Recomendaciones prácticas para encalado de los suelos cafetaleros


1. Utilice la información del análisis de suelos para determinar las necesidades de encalado.

2. Aplique la cal al final de la época seca para evitar pérdidas por efecto del viento. La cal reacciona solamente en presencia de humedad en el suelo.

3. Realice la primera fertilización al menos un mes después del encalado, para evitar que el efecto de la cal en el suelo se llegue a perder.

4. Utilice sólo productos de buena calidad; pureza química alrededor 35% de calcio y grado de molienda (partículas pasan por malla 60).

5. Aplique cal dolomítica en suelos deficientes en magnesio, un producto de buena calidad debe contener alrededor de 12% de magnesio.

Por Ing. Jorge Ramírez Rojas ~ Consultor Experto en Café ~ e-mail: jramirezr@tigomail.cr ~ web: www.ramirezcaficulturadesdecostarica.com